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Lección de Toyota: el software puede ser peligroso a cualquier velocidad

Hace una semana, según informes de prensa atribuyeron problema de la aceleración súbita de Toyota al pedal del acelerador pegado o un problema de estera del suelo, mi mecánico cerró los ojos.  «Usted sabe, esos sistemas son electrónicos», dijo.

El problema, apostaría, se puede resumir en una palabra: el software.

Efectivamente, esta semana los investigadores se están centrando en la en la electrónica como culpable potencial detrás de los problemas de Toyota.  Mientras tanto, el fabricante de automóviles ha admitido que ha experimentado problemas con el software de control de frenado utilizado en su línea de coches Prius, y desde entonces ha actualizado el software para corregir el problema.

Hace unos años Airbus marcó el comienzo de una era en que la electrónica sustituye directamente a controles hidráulicos en los aviones.  Los automóviles han seguido lo mismo desde entonces.  Atrás quedaron los días en que el acelerador o el pedal de freno estaban directamente vinculados a la aceleración de una conexión física, como un cable.  Hoy en día sucede en muchos – no sólo Toyota – la electrónica se impone como el intermediario. La mayoría de los conductores siguen felizmente ignorante de este cambio en cómo los coches operan.

Es irónico que Toyota, el líder en la construcción de automóviles de calidad, puede haberse convertido en el icono del software de calidad deficiente. Probablemente no será el último fabricante de automóviles en sufrir este destino. Desafortunadamente para Toyota, el desarrollo de software no se ha unido en torno a un Deming para inculcar la misma disciplina en la fabricación de software que dio a Toyota tanto éxito en el hardware del automóvil.

Esa cultura de la calidad ha faltado en gran parte en el desarrollo de software comercial, donde la mayoría de licencias de software incluyen renuncias indignantes que eximen al promotor de cualquier responsabilidad por daño causado por sus productos, que normalmente se ofrece «tal cual».

El problema es mucho más grande que Toyota.  Los sistemas electrónicos – y las redes que los conectan – ahora constituyen el 40% del valor del vehículo típico. La interacción entre estos sistemas es compleja. El software es el único sistema de control de frenos y anti-bloqueo de frenos, control de estabilidad, y el Prius incorpora un sistema que convierte la energía de frenado en energía de recarga de las baterías.

También es preocupante las posibilidades de piratería en vehículos nuevos. «¿Qué pasa si los piratas trastocan algo por ahí?» , se pregunta.  No existen aplicaciones antivirus para los vehículos.  ¿Qué pasaría si un terrorista fue capaz de obtener una información privilegiada en la cadena de suministro e insertar códigos latentes en cada vehículo nuevo que en una determinada fecha y hora desactivara la aceleración o la causa de frenado repentino de miles de vehículos?

Es fácil entender esa preocupación. Para los mecánicos, el 40% de un vehículo es una caja negra.  Ellos no están entrenados para ser analistas de sistemas.  Ellos deben confiar en otros equipos – otra caja negra – para el diagnóstico de una amplia gama de cuestiones complejas que surgen con la electrónica del vehículo.

Los fabricantes de automóviles, por otra parte, ahora funcionan más como integradores de sistemas. Decenas de proveedores ofrecen subconjuntos, muchos de los cuales vienen con su circuitería electrónica propia y los sistemas interconectados son cada vez más elaborados.

Artículo completo en: COMPUTERWORLD

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Enlaces de interés:

Carburo de silicio para reducir el tamaño de los motores en el Toyota Prius

Apuntes Informática Aplicada a la Gestión Pública. Capitulo 11 Teletrabajo

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