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Enrico Fermi y la vida extraterrestre

Se ha convertido en una especie de leyenda, como Newton y la manzana o George Washington y el cerezo. Un día, en 1950, el gran físico Enrico Fermi se sentó a comer con sus colegas de la Fuller Lodge en el Laboratorio Nacional de Los Álamos en Nuevo México (EE.UU.) y se acercó con un poderoso argumento de la existencia de inteligencia extraterrestre, la llamada «paradoja de Fermi» . Pero como muchas leyendas, es cierto sólo en parte. Robert Gray explicó la historia real en un artículo reciente en la revista Astrobiology.

Enrico Fermi fue el ganador del Premio Nobel de Física 1938, dirigió el equipo que desarrolló el primer reactor nuclear del mundo en la Universidad de Chicago, y fue un factor clave en el Proyecto Manhattan que desarrolló la bomba atómica durante la Segunda Guerra Mundial. El Laboratorio de Los Alamos, donde trabajó fue fundada como la sede de ese proyecto.

La línea de razonamiento a menudo atribuida a Fermi, en su conversación a la hora de comer, dice así: Puede haber muchos planetas habitables como la Tierra en nuestra galaxia, la Vía Láctea. Si la vida inteligente y la civilización tecnológica surgen en cualquiera de ellos, la civilización eventualmente inventará un medio para el viaje interestelar. Colonizará los sistemas estelares cercanos. Estas colonias enviarán sus propias expediciones colonizadoras, y el proceso seguirán inevitablemente hasta que se haya alcanzado cada planeta habitable en la galaxia.

Por tanto, el hecho de que no existan extraterrestres aquí en la Tierra se supone que es una fuerte evidencia de que no existe en ningún lugar de la galaxia. Este argumento en realidad no es de Fermi y fue publicado más de 25 años más tarde por el astrónomo Michael Hart. Fue elaborado en un documento publicado por el cosmólogo Frank Tipler en 1980.

El almuerzo y la conversación de Fermi realmente sucedieron. Aunque murió cuatro años más tarde de cáncer, el físico Eric Jones publicó los recuerdos de compañeros de almuerzo del físico, más de treinta y cinco años después. Entre estos compañeros estaban Edward Teller, Emil Konopinski, y Herbert York, todos físicos eminentes y veteranos del Proyecto Manhattan. Teller  desempeñó un papel central en el desarrollo de la bomba de hidrógeno. Konopinski estudió la estructura del núcleo atómico, y York se convirtió en director del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore.

Durante el paseo de la Fuller Lodge, los físicos discutieron la reciente oleada de avistamientos de ovnis, y una historieta en la revista New Yorker que representa a los extraterrestres y un platillo volante. Aunque el tema de conversación pasó, el grupo se sentó a almorzar, Edward Teller recuerda «en medio de la conversación, Fermi salió con la cuestión bastante inesperada» ¿Dónde está todo el mundo? ‘… El resultado de su pregunta era la risa general porque del extraño hecho de que a pesar de que la pregunta de Fermi viene de la nada, todo el mundo alrededor de la mesa parecía entender de inmediato que él estaba hablando de la vida extraterrestre.

En su relato del famoso almuerzo, Teller escribió «Yo no creo mucho de esta conversación, excepto quizás un comunicado de que las distancias a la siguiente ubicación de seres vivos pueden ser muy grandes y que, de hecho  en nuestra galaxia, estamos viviendo en algún lugar de los polos, muy lejos de la zona metropolitana del centro de la galaxia«.

York recordó una discusión un poco más expansiva en la que Fermi «siguió con una serie de cálculos sobre la probabilidad de planetas similares a la Tierra, la probabilidad de que la vida le dio una tierra, la probabilidad de que el ser humano dado vida, el ascenso y la duración de la alta tecnología probable, y etcétera. Y concluyó sobre la base de estos cálculos que debería haber sido visitados hace mucho tiempo y muchas veces más».

Según York, Fermi supuso la razón por la que no nos habían visitado «podría ser que el vuelo interestelar es imposible, o si es posible, no siempre se juzga la pena el esfuerzo, o la civilización tecnológica no dura el tiempo suficiente para que suceda«.

Así Fermi, a diferencia de Hart, no se mostró escéptico sobre la existencia de extraterrestres, y no vio su ausencia de la Tierra como paradójica. No hay paradoja de Fermi, es simplemente cuestión de Fermi «¿Dónde está todo el mundo?», A lo que hay muchas respuestas posibles. La respuesta que Fermi prefirió parece ser que, ya sea un viaje interestelar no es factible debido a las enormes distancias, o la Tierra simplemente nunca se había alcanzado por los viajeros extraterrestres.

Las distancias interestelares son realmente enormes. Si todo el sistema solar hasta la órbita de Neptuno se reduce al tamaño de una cuarta parte de América, la estrella más cercana, Próxima Centauri, todavía estaría alrededor de la longitud de un campo de fútbol de distancia. Una nave espacial práctica tendría que viajar muy rápida, a una fracción apreciable de la velocidad de la luz, o ser capaz de soportar su tripulación un viaje durante un tiempo muy largo. Si bien cualquiera es teóricamente posible, parece que  un viaje interestelar hasta la actual humanidad sería una empresa tan grandiosa que no está claro si cualquier civilización sería capaz o  estaría dispuesta a reunir los enormes recursos necesarios.

¿Cuál fue la confusión de la pregunta de Fermi con el argumento de Hart? Carl Sagan menciona la pregunta de Fermi en una nota al pie de un documento de 1963. Después de la publicación del artículo de Hart en 1975, la pregunta de Fermi y la respuesta especulativa de Hart se asociaron en la mente de muchos escritores. La pregunta de Fermi parecía suplicar respuesta de Hart, y nació «la paradoja de Fermi«. Según Robert Gray, el término fue acuñado por la Dirección General de Stephenson, en un artículo publicado dos años después de Hart.

Fuente: «The Fermi Paradox Is Neither Fermi’s Nor a Paradox» Astrobiology. March 2015, 15(3): 195-199. DOI: 10.1089/ast.2014.1247

Penn & Teller parodian el fenómeno OVNI en Área 51

La web de Maco048. Criminologia, ciencia, escepticismo

Uno de cada cinco españoles cree que hay extraterrestres viviendo entre nosotros

Noticias criminología. Extraterrestres. Marisol Collazos Soto

Uno de cada cinco españoles cree que hay seres extraterrestres viviendo entre nosotros, como en la telecomedia Cosas de marcianos. El dato no es nuevo. Procede de un sondeo de opinión de Ipsos de 2010, según el cual uno de cada cinco adultos (20%) encuestados en veintidós países, que suman el 75% del PIB mundial, creen que hay alienígenas caminando por las calles. El sondeo, en el que participaron 24.007 personas y con un margen de error de +/-3,1, revela que el mayor porcentaje de creyentes se daba en India (45%) y China (42%), y el menor en Bélgica (8%), Holanda (8%) y Suecia (8%).

Ampliar en: Magonia

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